Comme son nom l’indique, l’énergie solaire est l’énergie tirée du rayonnement solaire. Le soleil constitue une source idéale d’énergie renouvelable et propre. Seulement 5% de la surface des déserts permettrait de produire toute l’électricité de la planète ! On trouve trois formes d’énergie solaire : le solaire thermique, le solaire photovoltaïque et le solaire passif.

L’énergie solaire thermique consiste à utiliser le rayonnement solaire pour produire de la chaleur (énergie thermique). On peut l’utiliser de manière directe (chauffe-eau solaire par exemple) ou indirecte (centrales solaires thermodynamiques). Le principe général est de concentrer les rayons solaires sur des capteurs (panneaux) solaires thermiques vitrés qui transmettent l’énergie solaire à des absorbeurs métalliques. Ces derniers réchauffent alors un réseau de tuyaux où circule un fluide caloporteur (c’est-à-dire un fluide qui reçoit de la chaleur en un point de son circuit et qui la cède en un autre point).

Ces tuyaux vont ensuite chauffer à leur tour de l’eau stockée dans un ballon. L’eau du ballon ira enfin alimenter un chauffe-eau (pour l’eau sanitaire) et aussi un circuit de chauffage. Ce procédé permetde couvrir environ 50% en moyenne des besoins en eau chaude sanitaire, et d’apporter éventuellement un complément de chauffage en hiver pour la maison, ou en demi-saison pour une piscine. Le solaire thermodynamique est une technique qui utilise l’énergie solaire thermique pour produire de l’électricité.

L’énergie solaire photovoltaïque permet de produire de l’électricité à partir du rayonnement solaire. Des cellules photovoltaïques (panneaux solaires photovoltaïques) permettent de produire du courant continu grâce aux rayons du soleil. L’utilisation de l’énergie solaire photovoltaïque permet de produire une énergie propre et durable, et qui peut être utilisée pour un usage domestique ou bien être revendue à un fournisseur d’électricité.

Le solaire passif est la plus ancienne utilisation de l’énergie solaire. Il s’agit d’utiliser au maximum l’apport direct du rayonnement solaire sur un bâtiment. Il est donc important de tenir compte de l’énergie solaire lors de sa conception (surfaces vitrées, orientation au sud).

Cet apport solaire permet de faire des économies d’énergies considérables, aussi bien au niveau de l’éclairage que du chauffage.